La Restauración de los Pastizales Uruguayos

January 21, 2020

by María Franco Chuaire | Iniciativa 20x20, World Resources Institute

El aprovechamiento sostenible de los pastizales naturales en el Cono Sur y la restauración de tierras degradadas en Uruguay

Los pastizales del Río de la Plata constituyen el área de pastizal natural más extensa de Sudamérica y una de las mayores áreas de pastizales naturales subhúmedos del mundo, ocupando alrededor de 75 millones de hectáreas en el centro-este de Argentina, el sur de Brasil y todo Uruguay.

La mayor parte de estos pastizales se utiliza para la cría de ganado bovino y equino, pero el valor de los mismos no solo radica en la producción de alimentos, fibra y combustible, sino también en su rica biodiversidad y en la provisión de otros servicios ecosistémicos como la captura y retención de carbono; la infiltración y recarga de acuíferos para consumo humano, animal o para el riego; la regulación del clima, disminuyendo la vulnerabilidad de las personas ante eventos climáticos extremos como sequías e inundaciones; la polinización; el control de la erosión, plagas y especies invasoras, y el resguardo de semillas de especies valiosas para el forraje del ganado. Además, mantener el paisaje de pastizal ancestral tiene un valor cultural y recreativo para las comunidades locales.

El área de cobertura de pastizales ha disminuido y se ha degradado debido a la expansión de la agricultura, la siembra de árboles sin planeación adecuada, la urbanización y prácticas de pastoreo no sostenibles. El resultado ha sido la pérdida de los servicios ecosistémicos antes mencionados.

En este contexto, se han llevado a cabo esfuerzos en la región para aumentar las áreas protegidas de los pastizales del Río de la Plata y favorecer así su conservación. Por ejemplo, en 2006 se creó la Alianza del Pastizal, una iniciativa regional del Cono Sur para promover la conservación de pastizales con socios locales en Argentina, Brasil, Paraguay y Uruguay.

Los países involucrados también han empezado a reconocer que no solo se debe conservar los pastizales existentes sino también restaurar aquellos que han sido degradados. La restauración busca recuperar los suelos y aumentar la cobertura de pastizales y los servicios ecosistémicos que estos proveen. Esto tiene múltiples beneficios, como el aumento en la productividad agropecuaria, mejor regulación hídrica, mayor captura y almacenamiento de carbono, la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) y la conservación de la biodiversidad.

Uruguay, la Ganadería y la Restauración de Pastizales

La ganadería es vital para la economía uruguaya y tiene también un valor cultural importante para su población. Sin embargo, la degradación de tierras y la escasez de agua son una amenaza para esta actividad.

Uruguay se comprometió a reducir sus emisiones de carbono como parte del Acuerdo de París y la restauración es una opción costo efectiva para alcanzar tales objetivos. Además, representa beneficios ambientales, sociales y económicos, especialmente para los ganaderos. Al igual que sucede en otros países latinoamericanos, restaurar tierras degradadas constituye una acción climática concreta.

Los uruguayos son los primeros en el Cono Sur en iniciar un proceso para incorporar la regeneración de pastizales a su estrategia nacional de restauración. El país se unió a la Iniciativa 20x20 — el movimiento de restauración latinoamericano — en 2017 con la ambición de restaurar 2.5 millones de hectáreas de bosque nativo, suelos agrícolas y campo natural degradados a nivel nacional. Alrededor de 1 millón de hectáreas a restaurar corresponde a pastizales naturales.

Los Ministerios de Ganadería, Agricultura y Pesca (MGAP) y de Vivienda, Ordenamiento Territorial y Medio Ambiente (MVOTMA) son los encargados de encabezar este esfuerzo, con el apoyo de la Mesa de Ganadería sobre Campo Natural (MGCN) y World Resources Institute (WRI). Esta alianza es un ejemplo claro de alineación de políticas e inversiones a favor de los ecosistemas y la productividad agropecuaria. El equipo también cuenta con la asesoría de la consultora Carbon Group, de Argentina, que se especializa en sistemas de inventario de gases de efecto invernadero y stocks de carbono y en el desarrollo e implementación de estrategias de adaptación y mitigación al cambio climático, además de Francisco Gutiérrez, consultor local con amplia experiencia en ciencias ambientales y sistemas ganaderos en Uruguay.

En junio de 2019, comenzó a aplicarse la Metodología de Evaluación de Oportunidades de Restauración (ROAM, por sus siglas en inglés), con el objetivo de apoyar la elaboración de estrategias para regenerar el campo natural uruguayo en el marco del plan de restauración nacional en desarrollo que abarca distintos ecosistemas y paisajes. Aunque esta metodología generalmente se usa para regenerar paisajes boscosos, ofrece un marco lógico flexible para que los tomadores de decisiones del gobierno y otros sectores puedan identificar y analizar el potencial de restauración y ubicar áreas de oportunidad específicas a nivel nacional y subnacional.

Uruguay espera generar un conjunto de opciones para restaurar zonas priorizadas dentro del Área de Evaluación en las Sierras y Lomadas del Este, así como recomendaciones para su escalar su uso a nivel nacional. Además, el MVOTMA avanza en la utilización de la metodología ROAM en cuencas hidrográficas prioritarias como la cuenca del Río Santa Lucía, principal fuente de abastecimiento hídrico en el país.

El proyecto tiene seis fases:

     1) Definición de objetivos de restauración del campo natural a escala de paisaje
     en el área de evaluación.

     2) Definición de criterios a utilizar en la selección de áreas prioritarias para la
     restauración del campo natural, identificación de eventuales obstáculos para la
     implementación de la restauración, e identificación de estrategias que permitan
     superar dichos obstáculos.

     3) Selección de las áreas prioritarias para actividades de restauración.

     4) Identificación de opciones de intervención de restauración para las áreas
     prioritarias seleccionadas.

     5) Evaluación de las opciones de intervención de restauración identificadas
     incluyendo la cuantificación de costos y beneficios.

     6) Selección de las opciones de intervención de restauración de campo natural
     más adecuadas para cada área prioritaria.

Adicionalmente, con el apoyo de Carbon Group, se estimará el potencial de captura de carbono derivado de las opciones identificadas.

El pasado 1ro de octubre se llevó a cabo el primer taller del proyecto en el Centro Regional de Capacitación de Aiguá como parte de las dos primeras fases ya mencionadas. El taller estuvo dirigido a productores y otros actores interesados en la gestión sostenible del territorio comprendido en el Área de Evaluación. Los participantes trabajaron para que sus objetivos y criterios reflejen la realidad del campo en un contexto de cambio climático en el cual es urgente aumentar la productividad, pero cuidando los servicios que ofrece la naturaleza. El segundo taller se llevará a cabo el 11 febrero de 2020, con la meta de identificar las intervenciones más viables en el Área de Evaluación.

A través de la restauración de sus pasturas degradadas y de sus cuencas hidrográficas prioritarias, Uruguay avanza en la transición hacia una economía más sostenible e innovadora, consciente y cuidadosa de su capital natural. Al mismo tiempo que trabaja para aumentar la productividad de su industria ganadera, busca mantener la integridad de sus recursos hídricos y suelos en beneficio de la biodiversidad y los productores. La alineación entre las autoridades ambientales y agropecuarias y la coordinación cercana con las comunidades locales serán esenciales para crear políticas que favorezcan una producción ganadera capaz de restaurar tierras, aumentar la productividad y recuperar servicios ecosistémicos fundamentales, al mismo tiempo que se reducen las emisiones de carbono y se contribuye a los objetivos nacionales y globales contra el cambio climático. ¡Enhorabuena Uruguay!

Photo: CC BY-SA 2.0: Jimmy Baikovicius/Flickr www.shorturl.at/irtz0